¡En alerta! Escombros de cohete chino caerán en la tierra este fin de semana, pero no se sabe dónde

El propulsor es parte de un cohete Gran Marcha 5B, que se lanzó el 24 de julio y puso en órbita un nuevo módulo para la creciente estación espacial Tiangong de China.

En algún momento de este fin de semana, un propulsor masivo de un cohete chino comenzará una caída incontrolada de regreso a la Tierra desde el espacio y, debido a su tamaño y peso considerables, partes de él pueden sobrevivir al descenso a través de la atmósfera de nuestro planeta y golpear el suelo.

Las posibilidades de que el cohete caiga sobre alguien y lo mate son extremadamente raras; pero un cohete chino similar que cayó el año pasado generó una gran preocupación en todo el mundo, lo que significa que éste probablemente hará lo mismo.

El propulsor es parte de un cohete Gran Marcha 5B, que se lanzó el 24 de julio y puso en órbita un nuevo módulo para la creciente estación espacial Tiangong de China.

¿Por qué se produce este fenómeno?

Después de que el cohete gigante llega al espacio, arroja una parte bastante masiva de sí mismo: su núcleo de refuerzo. Este propulsor permanece en órbita, lamiendo el planeta antes de volver a caer a la Tierra.

Dado que la parte del cohete tiene más de 30,48 metros de largo y más de 22 toneladas de peso, es posible que hasta 9 toneladas de material sobrevivan a la caída. Los rastreadores espaciales están haciendo todo lo posible para predecir exactamente cuándo y dónde caerá el impulsor Long March 5B. Sin embargo, dicen que aún es muy pronto para saberlo.

La situación imita de cerca la del susto global del año pasado por un cohete chino descontrolado que cayó a la Tierra, así como un reingreso descontrolado similar en 2020. Ambos casos también involucraron un refuerzo central del Gran Marcha 5B de China, que no tiene la capacidad de deshacerse de sí mismo de manera controlada.

Afortunadamente, el año pasado, el cohete cayó en el Océano Índico escasamente poblado, pero en 2020, ese cohete que cayó arrojó escombros fuera de Costa de Marfil, enviando tuberías de metal y otros objetos a las aldeas, aunque sin causar heridos.

Aún así, el riesgo para el ser humano promedio del cohete de este año es tan bajo que no debería quitarle el sueño a nadie. De hecho, para cualquier persona en la Tierra, hay seis posibilidades en 10 billones de que una parte de este cohete lo golpee y cause algún tipo de daño o lesión, según Aerospace Corporation, una organización sin fines de lucro que realiza investigación y desarrollo espacial y proporcionar orientación técnica sobre vuelos espaciales.

“Esto no es necesario. Tenemos la tecnología para no tener este problema”

A pesar de los riesgos mínimos, el hecho de que los rastreadores espaciales tengan que seguir lidiando con este tipo de problemas sin saber cuándo y dónde caerá el cohete es frustrante.

“¿Por qué estamos preocupados? Bueno, causó daños a la propiedad la última vez y, como resultado, la gente tiene que prepararse”, dijo Ted Muelhaupt, experto en tráfico espacial y consultor de la oficina del ingeniero jefe corporativo de Aerospace Corporation, durante una rueda de prensa. “Además, esto no es necesario. Tenemos la tecnología para no tener este problema”.

En los Estados Unidos y Europa, la regla para los operadores espaciales es que si va a haber algún tipo de reingreso incontrolado de desechos espaciales a la atmósfera de la Tierra, debe haber menos de 1 en 10.000 posibilidades de que el objeto que cae cause algún tipo de siniestro o lesión en tierra.

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Es un listón particularmente alto que superar, por lo que las misiones estadounidenses y europeas deben estar atentas a cómo desechan los cohetes que envían al espacio.

“Básicamente, una vez que terminas de entregar tu carga útil, giras el cohete, enciendes el motor y lo conduces de regreso al océano en algún lugar, generalmente en algún sitio donde no haya población”, explicó Marlon Sorge, un experto en desechos espaciales y miembro técnico de la Corporación Aeroespacial. “Haces eso, y prácticamente has mitigado el riesgo allí mismo”.

La eliminación controlada es algo que ya hacen la mayoría de los proveedores de lanzamiento en todo el mundo. SpaceX y United Launch Alliance, por ejemplo, depositan a propósito partes de sus cohetes sobre el océano después de su lanzamiento al espacio. Sin embargo, para el caso de China, como hemos dicho es una acción repetitiva.

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